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Reconstruyendo el noreste: Adirondack Explorer Talks Wolves

El lobo en nuestra puerta

Publicado originalmente por Explorador de Adirondack 
lunes, 23 de febrero de 2015 
por Mike Lynch

Los defensores de la vida silvestre creen que los lobos podrían regresar algún día a Adirondacks y quieren que el estado facilite su regreso.

De pie en un prado nevado en Wilmington, un lobo levanta la cabeza y aúlla, rompiendo el silencio casi absoluto en un frío día de invierno. A solo unos metros de distancia, Steve Hall observa la escena, con una correa en la mano.

El lobo en el otro extremo de la correa es uno de los tres propiedad de Hall y su esposa, Wendy, una rehabilitadora de vida silvestre. La pareja es propietaria del Refugio de Vida Silvestre Adirondack, y los animales se utilizan para la educación, incluidos los populares "paseos de lobos". Durante las caminatas, los visitantes caminan con Hall y los lobos. Hall espera que las caminatas le den a la gente una mejor comprensión de los animales que comúnmente son temidos, aunque rara vez atacan a los humanos.

Hall anhela el día en que los lobos salvajes regresen a Adirondacks. Él ve al lobo no solo como un importante depredador en el ecosistema, sino también como una atracción turística.

“Promocionamos las Adirondacks para caminatas de verano, pesca, caza, deportes de invierno, cosas así, pero también podría ser un buen lugar para ver la vida silvestre”, dijo Hall. “Creo que deberíamos posicionar las Adirondacks como otro lugar para ver la vida silvestre al estilo del Parque Algonquin [en Ontario]. Comenzaríamos a abrirnos a un nuevo tipo de turista”.

Hall es uno de los numerosos defensores de la vida silvestre que esperan que las agencias estatales y federales de vida silvestre trabajen para facilitar el regreso del lobo al noreste. Los lobos desaparecieron del estado de Nueva York alrededor de 1900 como resultado de la destrucción del hábitat y la caza no regulada. Entre 1871 y 1897, noventa y ocho lobos fueron asesinados a cambio de recompensas en el estado, según el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU.

Los lobos grises están catalogados como en peligro de extinción en los 48 estados inferiores, pero en gran parte debido a que han regresado al oeste, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. ha propuesto eliminarlos de la lista. Los lobos también están en la lista de especies en peligro de extinción del estado de Nueva York. Sin embargo, en diciembre, el Departamento de Conservación Ambiental del estado eliminó a los pumas, linces y lobos de su lista propuesta de Especies de Mayor Necesidad de Conservación. En el pasado, las especies extirpadas habían estado en esa lista, que es parte del Plan de Acción de Vida Silvestre del estado.

“Creemos que nuestro trabajo de conservación está mejor dirigido a retener poblaciones viables de las especies que actualmente están presentes en Nueva York”, dijo el biólogo del DEC Joe Racette, coordinador del Plan de Acción de Vida Silvestre.

En este momento, DEC no tiene interés en reintroducir lobos en el estado. Gordon Batcheller, biólogo jefe de vida silvestre de DEC, le dijo al Explorer que el departamento carece del personal y los fondos para reintroducir o ayudar a la recuperación de grandes depredadores como pumas y lobos. También dijo que el departamento ya tiene las manos llenas con cientos de otras especies que necesitan protección. Además, dijo que reintroducir pumas o lobos sería una tarea compleja, que requeriría la cooperación de los estados vecinos y el apoyo de una amplia gama de partes interesadas.

“Simplemente no podemos enfrentarnos a este en este momento porque es muy grande”, dijo. “No tenemos la capacidad para lidiar con eso, y se necesitaría una gran cantidad de análisis, evaluación y participación pública antes de que siquiera salgamos por la puerta”.

Peter Nye, quien dirigió la Unidad de Especies en Peligro de Extinción de DEC antes de retirarse en 2010, dijo que los lobos no tenían el apoyo del público en la década de 1990, cuando hubo una campaña para traerlos de vuelta, y duda que lo tengan ahora. “No teníamos activamente ningún programa para siquiera pensar en traer de vuelta a los lobos”, dijo Nye. “Fue demasiado polémico”.

Tanto Batcheller como Nye dijeron que los lobos probablemente migrarían más allá del Parque Adirondack hacia áreas bajas donde abundan los ciervos. “Eso crearía inmediatamente, por supuesto, un problema para los animales en términos de interacciones con las personas”, dijo Nye.

Se sabe que los lobos se aprovechan del ganado y, al igual que otros depredadores, tienen la reputación de ser peligrosos para los humanos, aunque solo se han registrado un puñado de ataques fatales de lobos en América del Norte.

Cristina Eisenberg, científica de Earthwatch, una organización internacional sin fines de lucro, vivía en el norte de Montana y observó lobos recolonizando esa área. “Los lobos no son peligrosos para los humanos en mi experiencia”, dijo.

“He estado cerca de cientos de lobos salvajes a muy corta distancia y no nos ven como presas”.

“Los únicos lobos que son peligrosos, que han sido documentados atacando o matando personas, son los lobos que están habituados por los humanos a la comida humana”, agregó.

Incluso si DEC no reintroduce a los lobos, los defensores de la vida silvestre tienen la esperanza de que algún día los depredadores vuelvan a colonizar las Adirondacks por su cuenta. A lo largo de los años, ha habido una serie de avistamientos de lobos, pero en general ha faltado evidencia física. Los científicos confirmaron que un lobo salvaje fue asesinado en Day, al norte del Gran Lago Sacandaga, en diciembre de 2001.

Las poblaciones de lobos se han recuperado y expandido hacia el oeste. En la región de los Grandes Lagos—Minnesota, Wisconsin y la península superior de Michigan—ahora hay 4500 animales. Y decenas de miles de lobos viven en Canadá.

“Una de las cosas sorprendentes de los últimos años es que todos estos animales, pumas o lobos o lo que sea, realmente nos muestran que sus caminos salvajes existen, estos corredores y la mayoría de estos animales deambulan”, dijo Maggie. Howell, director ejecutivo del Wolf Conservation Center en el sur del estado de Nueva York y coordinador del Coalición de lobos del noreste, que se formó el año pasado por científicos y grupos ambientalistas.

Los defensores de la vida silvestre creen que el lobo tiene más posibilidades que el puma de regresar a Adirondacks. El Parque Provincial Algonquin de Ontario, que se encuentra a un par de cientos de millas al noroeste, tiene unos cientos de lobos e incluso patrocina aullidos de lobos para los turistas. Los lobos de Algonquin son los más propensos a dispersarse hacia Adirondacks, según muchos observadores. Sin embargo, hay obstáculos.

“El lobo del este está muy cerca, pero hay una caza y captura muy agresiva entre aquí y Algonquin Park”, dijo Howell. Además, los lobos deben cruzar numerosos caminos, incluida la autopista 401 en el sur de Ontario, un paisaje fragmentado y el río San Lorenzo.

Sin embargo, hay evidencia de que los lobos canadienses pueden cruzar la frontera. Además del animal asesinado en Day en 2001, dos lobos recibieron disparos en el Reino del Noreste de Vermont en 1998 y 2006, presumiblemente después de migrar al sur desde Quebec.

“Y estos son solo los que conocemos porque los matamos”, dijo Eisenberg, quien está escribiendo un libro sobre la conservación de los carnívoros del este. “Por lo que sé, esta es la punta del iceberg, que hay muchos más que se están abriendo camino hacia abajo, probablemente desde Canadá, aunque algunos pueden estar dispersándose desde el medio oeste superior”.

Evidentemente, el estado de Nueva York tiene mucho hábitat y presas para sustentar una población de lobos. El Informe de evaluación del estado del lobo del este, preparado para el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. en 2011, concluyó que "existen áreas considerables de hábitat potencial para lobos en este estado, especialmente en el área de Adirondacks". El informe hace referencia a varios estudios que llegaron a la misma conclusión, incluido uno que estimó que el estado podría haber sostenido hasta 460 lobos en 2000.

Si los lobos regresan a Adirondacks, una preocupación es que los cazadores los confundan con coyotes y les disparen. Como muchos estados, Nueva York tiene una temporada liberal de caza de coyotes, que dura desde el otoño hasta la primavera. Además, el estado permite que los cazadores maten una cantidad ilimitada de coyotes y no exige que los cazadores informen sobre sus muertes.

La Coalición de Lobos del Noreste argumenta que una de las razones por las que el DEC necesita un plan de recuperación de lobos es para proteger a los lobos que se dispersan de los cazadores de coyotes.

“Hay evidencia de que los lobos han intentado recolonizar naturalmente la región”, dijo Howell. “Pero debido a que los estados de la región sancionan políticas que fomentan la matanza no regulada de cánidos, esta evidencia está en forma de lobos muertos. Nueva York necesita un plan de gestión para abordar el posible regreso de los lobos, promover la recuperación de los lobos, educar al público y contar con un plan para proteger a los lobos de la muerte accidental o intencional”.

En la versión 2005 del Plan de Acción de Vida Silvestre del estado, que se está actualizando, el DEC se interesó más en el lobo. El informe señaló que los lobos de Algonquin Park se extienden hasta cincuenta millas de la frontera de Nueva York. El informe también discutió la necesidad de encuestar a la opinión pública sobre la recuperación del lobo, y agregó que identificar al lobo como una especie de mayor necesidad de conservación "facilitará la evaluación". DEC nunca realizó la encuesta, y Racette dijo que ahora no es una prioridad alta.

“Es posible que los lobos puedan expandir naturalmente su área de distribución a Nueva York desde las poblaciones cercanas en Canadá, y si eso ocurre, realizaremos actividades de divulgación para ayudar a las personas a aprender a coexistir con los lobos”, dijo Racette al Explorer.

Howell dice que la Coalición de Lobos del Noreste espera realizar su propia encuesta, pero no pudo proporcionar ningún detalle porque aún se encuentra en las primeras etapas de planificación.

Los defensores de la vida silvestre sostienen que si los lobos regresan, tendrán un impacto beneficioso en el medio ambiente. “En prácticamente cualquier sistema donde haya depredación activa, tendrá una mayor biodiversidad que en uno donde no la tenga. Esto se ha observado en océanos, arrecifes de coral, sabanas, en todo el mundo en muchos tipos diferentes de ecosistemas”, dijo Eisenberg.

Sin embargo, los científicos debaten cuál sería exactamente el papel ecológico del lobo y qué lobo lo cumpliría. Debido a que los cánidos se cruzan, el acervo genético del lobo se ha vuelto complicado. Algonquin Park tiene algunos lobos grises, que también se encuentran en la región de los Grandes Lagos, pero la mayoría de ellos son lobos orientales más pequeños, que pueden o no ser una especie separada. Además, el coyote oriental, que vive en Adirondacks, tiene algunos genes de lobo como resultado del mestizaje.

“La taxonomía de lobos en este momento es un desastre”, dijo Eisenberg. “Los expertos no se ponen de acuerdo sobre qué es un lobo oriental”. De hecho, no está claro qué lobo vivió originalmente en el estado de Nueva York.

En Adirondacks, la hibridación probablemente ocurriría entre los lobos orientales que se dispersan y los coyotes residentes, según la bióloga de DEC, Jenny Murtaugh. Por el contrario, los científicos creen que los lobos grises, como los de los Grandes Lagos, no se reproducen con los coyotes en la naturaleza y los desplazan.

“Por lo tanto, la dispersión de los lobos grises de Quebec y Ontario puede tener una mayor probabilidad de evitar la inundación genética de los coyotes del este y establecer una población viable en Nueva York”, escribió Murtaugh para el próximo Plan de Acción de Vida Silvestre.

Steve Hall, el dueño del Refugio de Vida Silvestre Adirondack, reconoce que los lobos pueden reproducirse con los coyotes en Adirondacks, pero aún argumenta que su presencia haría del Parque un lugar más salvaje.

“Realmente no estoy de acuerdo con la idea de que tenemos que tener lobos grises puros, lobos canadienses puros”, dijo Hall. "Tenemos un animal al que llamamos lobo tímido, que es bastante impresionante y bastante hermoso, y creo que si dejamos que los lobos regresen, verán lobos tímidos más grandes".

Hall dijo que los lobos beneficiarían económicamente a la región y señaló que los turistas visitan Algonquin Park, el norte de Minnesota y Yellowstone Park para escuchar o ver lobos.

En Yellowstone, donde se reintrodujeron los lobos a mediados de la década de 1990, el turismo de lobos se traduce en $35 millones al año en gastos de visitantes, según un informe de 2006 preparado para la Fundación del Parque de Yellowstone.

El residente de Lake Placid, Larry Master, ex zoólogo jefe de Nature Conservancy y miembro de la junta de Explorer, ha visitado el Parque Yellowstone para fotografiar lobos. “Dios mío, me encantaría escuchar manadas de lobos”, dijo el Maestro. “La gente acampa durante semanas a fines de mayo, principios de junio en autocaravanas con telescopios y visores con la esperanza de ver un lobo o una manada de lobos cazando. Es una enorme ayuda económica para esa zona”.