Articles récents

Les archives

Rewilding the Northeast : Adirondack Explorer Talks Wolves

Le loup à notre porte

Publié à l'origine par Explorateur des Adirondacks 
lundi 23 février 2015 
Par Mike Lynch

Les défenseurs de la faune pensent que les loups pourraient revenir un jour dans les Adirondacks et souhaitent que l'État facilite leur retour.

Debout dans une prairie enneigée à Wilmington, un loup lève la tête et hurle, brisant le quasi silence par une froide journée d'hiver. À quelques mètres de là, Steve Hall regarde la scène, une laisse à la main.

Le loup à l'autre bout de la laisse est l'un des trois appartenant à Hall et à sa femme, Wendy, une réhabilitatrice de la faune. Le couple est propriétaire de l'Adirondack Wildlife Refuge, et les animaux sont utilisés pour l'éducation, y compris les populaires "promenades de loups". Lors des promenades, les visiteurs marchent avec Hall et les loups. Hall espère que les promenades permettront aux gens de mieux comprendre les animaux qui sont généralement redoutés, même s'ils attaquent rarement les humains.

Hall aspire à un jour où les loups sauvages retourneront dans les Adirondacks. Il considère que le loup remplit non seulement un rôle important dans l'écosystème en tant que prédateur clé de voûte, mais aussi comme un attrait touristique.

"Nous faisons la publicité des Adirondacks pour la randonnée estivale, la pêche, la chasse, les sports d'hiver, etc., mais cela pourrait aussi être un bon endroit pour observer la faune", a déclaré Hall. « Je pense que nous devrions positionner les Adirondacks comme un autre endroit pour voir la faune à la Algonquin Park [en Ontario]. Nous commencerions à nous ouvrir à un tout nouveau type de touristes.

Hall est l'un des nombreux défenseurs de la faune qui espèrent que les agences étatiques et fédérales de la faune travailleront pour faciliter le retour du loup dans le nord-est. Les loups ont disparu de l'État de New York vers 1900 en raison de la destruction de l'habitat et de la chasse non réglementée. Entre 1871 et 1897, quatre-vingt-dix-huit loups ont été tués pour des primes dans l'État, selon le US Fish and Wildlife Service.

Les loups gris sont répertoriés comme étant en voie de disparition dans les 48 États inférieurs, mais en grande partie parce qu'ils ont fait leur retour dans l'ouest, le US Fish and Wildlife Service a proposé de les retirer de la liste. Les loups figurent également sur la liste des espèces menacées de l'État de New York. En décembre, cependant, le Département de la conservation de l'environnement de l'État a retiré les couguars, les lynx et les loups de sa liste proposée d'espèces ayant le plus grand besoin de conservation. Dans le passé, les espèces disparues figuraient sur cette liste, qui fait partie du plan d'action pour la faune de l'État.

"Nous pensons que notre travail de conservation est mieux orienté vers le maintien de populations viables des espèces qui sont actuellement présentes à New York", a déclaré le biologiste du DEC Joe Racette, coordinateur du Wildlife Action Plan.

À l'heure actuelle, DEC n'a aucun intérêt à réintroduire des loups dans l'État. Gordon Batcheller, biologiste en chef de la faune du DEC, a déclaré à l'Explorer que le département manquait de personnel et de financement pour réintroduire ou aider au rétablissement de grands prédateurs tels que les pumas et les loups. Il a également déclaré que le département avait déjà les mains pleines avec des centaines d'autres espèces ayant besoin de protection. En outre, il a déclaré que la réintroduction de couguars ou de loups serait une entreprise complexe, nécessitant la coopération des États voisins et le soutien d'un large éventail de parties prenantes.

"Nous ne sommes tout simplement pas en mesure de prendre celui-ci en ce moment parce qu'il est tellement énorme", a-t-il déclaré. "Nous n'avons pas la capacité de faire face à cela, et il faudrait énormément d'analyses, d'évaluations et d'engagement du public avant même que nous ne sortions de la porte."

Peter Nye, qui dirigeait l'unité des espèces en voie de disparition du DEC avant de prendre sa retraite en 2010, a déclaré que les loups n'avaient pas le soutien du public dans les années 1990, lorsqu'il y avait une campagne pour les ramener, et doute qu'ils le fassent maintenant. "Nous n'avions pas activement de programmes pour même penser à ramener les loups", a déclaré Nye. "C'était tout simplement trop controversé."

Batcheller et Nye ont déclaré que les loups migreraient probablement au-delà du parc des Adirondacks vers des zones basses où les cerfs sont plus abondants. "Cela créerait immédiatement, bien sûr, un problème pour les animaux en termes d'interactions avec les gens", a déclaré Nye.

Les loups sont connus pour s'attaquer au bétail et, comme d'autres prédateurs, ils ont la réputation d'être dangereux pour les humains, même si seules quelques attaques mortelles de loups ont été enregistrées en Amérique du Nord.

Cristina Eisenberg, scientifique pour Earthwatch, une organisation internationale à but non lucratif, vivait dans le nord du Montana et a observé des loups recoloniser cette région. "Les loups ne sont pas du tout dangereux pour les humains d'après mon expérience", a-t-elle déclaré.

"J'ai côtoyé des centaines de loups sauvages de très près et ils ne nous voient pas comme des proies."

"Les seuls loups dangereux, qui ont été documentés en train d'attaquer ou de tuer des gens, sont des loups habitués par les humains à la nourriture humaine", a-t-elle ajouté.

Même si DEC ne réintroduira pas les loups, les défenseurs de la faune espèrent qu'un jour les prédateurs recoloniseront les Adirondacks par eux-mêmes. Au fil des ans, un certain nombre d'observations de loups ont été signalées, mais les preuves matérielles font généralement défaut. Les scientifiques ont confirmé qu'un loup sauvage avait été tué à Day, au nord du lac Great Sacandaga, en décembre 2001.

Les populations de loups ont rebondi et se sont étendues vers l'ouest. Dans la région des Grands Lacs—Minnesota, Wisconsin et péninsule supérieure du Michigan—il y a maintenant 4 500 animaux. Et des dizaines de milliers de loups vivent au Canada.

"L'une des choses étonnantes de ces dernières années, c'est que tous ces animaux - couguars, loups ou autres - nous montrent vraiment que leurs voies sauvages existent, ces couloirs et la plupart de ces animaux, ils errent", a déclaré Maggie. Howell, directeur exécutif du Wolf Conservation Center dans le sud de l'État de New York et coordinateur du Coalition des loups du nord-est, qui a été formé l'année dernière par des scientifiques et des groupes environnementaux.

Les défenseurs de la faune pensent que le loup a plus de chances que le couguar de retourner dans les Adirondacks. Le parc provincial Algonquin, en Ontario, qui se trouve à quelques centaines de kilomètres au nord-ouest, compte quelques centaines de loups et organise même des hurlements de loups pour les touristes. Les loups d'Algonquin sont les plus susceptibles de se disperser dans les Adirondacks, selon de nombreux observateurs. Néanmoins, il y a des obstacles.

"Le loup de l'Est est très proche, mais il y a une chasse et un piégeage très agressifs entre ici et le parc Algonquin", a déclaré Howell. De plus, les loups doivent traverser de nombreuses routes, dont l'autoroute 401 dans le sud de l'Ontario, un paysage fragmenté, et le fleuve Saint-Laurent.

Pourtant, il existe des preuves que les loups canadiens peuvent traverser la frontière. En plus de l'animal tué à Day en 2001, deux loups ont été abattus dans le royaume du nord-est du Vermont en 1998 et 2006, vraisemblablement après avoir migré vers le sud depuis le Québec.

"Et ce ne sont que ceux que nous connaissons parce que nous les avons tués", a déclaré Eisenberg, qui écrit un livre sur la conservation des carnivores de l'Est. "D'après ce que je sais, c'est la pointe de l'iceberg, qu'il y en a beaucoup d'autres qui descendent, probablement du Canada, bien que certains puissent se disperser du haut Midwest."

De toute évidence, l'État de New York a beaucoup d'habitat et de proies pour soutenir une population de loups. Le rapport d'évaluation de l'état du loup de l'Est, préparé pour le US Fish and Wildlife Service en 2011, a conclu que "des zones importantes d'habitat potentiel du loup existent dans cet État, en particulier dans la région des Adirondacks". Le rapport fait référence à plusieurs études qui sont parvenues à la même conclusion, dont une estimant que l'État aurait pu soutenir jusqu'à 460 loups en 2000.

Si les loups reviennent dans les Adirondacks, une préoccupation est que les chasseurs les prendront pour des coyotes et les abattront. Comme de nombreux États, New York a une saison libérale de chasse au coyote, qui dure de l'automne au printemps. De plus, l'État autorise les chasseurs à tuer un nombre illimité de coyotes et n'exige pas que les chasseurs signalent leurs prises.

La Northeast Wolf Coalition soutient que l'une des raisons pour lesquelles le DEC a besoin d'un plan de rétablissement des loups est de protéger les loups qui se dispersent des chasseurs de coyotes.

"Il existe des preuves que les loups ont tenté de recoloniser naturellement la région", a déclaré Howell. « Mais parce que les États de la région sanctionnent les politiques qui encouragent l'abattage non réglementé des canidés, cette preuve se présente sous la forme de loups morts. New York a besoin d'un plan de gestion pour faire face au retour potentiel des loups, pour promouvoir le rétablissement des loups, éduquer le public et mettre en place un plan pour protéger les loups d'être tués accidentellement ou intentionnellement.

Dans la version 2005 du plan d'action pour la faune de l'État, qui est en cours de mise à jour, le DEC s'est davantage intéressé au loup. Le rapport notait que les loups du parc Algonquin se trouvaient à moins de cinquante milles de la frontière de New York. Le rapport a également discuté de la nécessité de sonder l'opinion publique sur le rétablissement du loup, ajoutant que l'identification du loup en tant qu'espèce ayant le plus grand besoin de conservation "facilitera l'évaluation". DEC n'a jamais mené l'enquête, et Racette a déclaré que ce n'était pas une priorité élevée maintenant.

"Il est possible que les loups puissent étendre naturellement leur aire de répartition à New York à partir des populations voisines au Canada, et si cela se produit, nous mènerons des activités de sensibilisation pour aider les gens à apprendre à coexister avec les loups", a déclaré Racette à l'explorateur.

Howell dit que la Northeast Wolf Coalition espère mener sa propre enquête, mais elle n'a pas pu fournir de détails car elle en est encore aux premières étapes de la planification.

Les défenseurs de la faune soutiennent que si les loups reviennent, ils auront un impact bénéfique sur l'environnement. "Dans pratiquement tous les systèmes où vous avez une prédation active, vous aurez une biodiversité plus élevée que dans un autre où vous n'en avez pas. Cela a été observé dans les océans, les récifs coralliens, les savanes, dans le monde entier dans de nombreux types d'écosystèmes différents », a déclaré Eisenberg.

Pourtant, les scientifiques débattent de ce que serait exactement le rôle écologique du loup et quel loup le remplirait. Parce que les canidés se croisent, le pool génétique du loup est devenu compliqué. Le parc Algonquin compte quelques loups gris, que l'on trouve également dans la région des Grands Lacs, mais la majorité d'entre eux sont des loups de l'Est plus petits, qui peuvent ou non être une espèce distincte. De plus, le coyote de l'Est, qui vit dans les Adirondacks, possède certains gènes de loup à la suite de croisements.

"La taxonomie des loups est actuellement un gâchis", a déclaré Eisenberg. "Les experts ne sont pas d'accord sur ce qu'est un loup oriental." En effet, on ne sait pas quel loup vivait à l'origine dans l'État de New York.

Dans les Adirondacks, une hybridation se produirait probablement entre les loups de l'Est en dispersion et les coyotes résidents, selon la biologiste du DEC Jenny Murtaugh. En revanche, les scientifiques pensent que les loups gris, comme ceux des Grands Lacs, ne se reproduisent pas avec les coyotes dans la nature et les déplacent à la place.

«Ainsi, la dispersion des loups gris du Québec et de l'Ontario peut avoir une probabilité plus élevée d'éviter l'engorgement génétique des coyotes de l'Est et d'établir une population viable à New York», a écrit Murtaugh pour le prochain plan d'action sur la faune.

Steve Hall, le propriétaire de l'Adirondack Wildlife Refuge, reconnaît que les loups peuvent se reproduire avec les coyotes dans les Adirondacks, mais il soutient toujours que leur présence ferait du parc un endroit plus sauvage.

"Je ne suis pas vraiment d'accord avec l'idée que nous devons avoir des loups gris purs, des loups canadiens purs", a déclaré Hall. "Nous avons un animal que nous appelons le coy-wolf, qui est plutôt impressionnant et plutôt beau, et je pense que si nous laissons les loups revenir, vous verrez des coy-loups plus gros."

Hall a déclaré que les loups profiteraient à la région sur le plan économique, notant que les touristes visitent le parc Algonquin, le nord du Minnesota et le parc Yellowstone pour entendre ou voir des loups.

À Yellowstone, où les loups ont été réintroduits au milieu des années 1990, le tourisme des loups se traduit par $35 millions par an en dépenses des visiteurs, selon un rapport de 2006 préparé pour la Yellowstone Park Foundation.

Résident de Lake Placid, Larry Master, ancien zoologiste en chef de Nature Conservancy et membre du conseil d'administration d'Explorer, a visité le parc Yellowstone pour photographier des loups. "Mon dieu, j'aimerais entendre des meutes de loups", a déclaré le Maître. "Les gens campent pendant des semaines fin mai, début juin dans des camping-cars équipés de télescopes et de longues-vues dans l'espoir de voir un loup ou des meutes de loups chasser. C'est une énorme aubaine économique pour cette région.