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Le sort des loups rouges, en voie de disparition aux États-Unis, reste incertain

Le sort des loups rouges, en voie de disparition aux États-Unis, reste incertain

Publié à l'origine dans La science
30 juin 2015
Par Erik Stokstad

Le loup rouge peut-il survivre en dehors des zoos ? Est-ce vraiment une espèce distincte ? Ce sont quelques-unes des questions auxquelles le Fish and Wildlife Service (FWS) des États-Unis dit qu'il doit répondre avant de pouvoir décider de continuer à gérer la seule population encore à l'état sauvage. L'agence a annoncé aujourd'hui qu'elle passerait le reste de l'année à évaluer ses efforts de rétablissement et à mener des recherches sur l'espèce controversée, et qu'elle ne relâcherait plus d'animaux dans la nature pour le moment.

Les défenseurs craignent que l'agence ralentisse ses efforts pour protéger le loup. "L'accent et le ton se sont éloignés de la conservation et du rétablissement d'une espèce en voie de disparition et semblent préparer le public à son éventuelle extinction à l'état sauvage", déclare Sierra Weaver, avocate au Southern Environmental Law Center à Chapel Hill, Caroline du Nord.

Les loups rouges ont été presque chassés jusqu'à l'extinction au 20e siècle. Les biologistes ont établi une population reproductrice en captivité dans les zoos, dont certains FWS ont été relâchés dans la nature à partir de 1987. Il reste entre 50 et 75 loups rouges (Canis rufus) sur une péninsule de Caroline du Nord. La principale menace est l'hybridation avec les coyotes, qui ont empiété sur l'habitat du loup. Jusqu'à récemment, les loups étaient abattus par des chasseurs la nuit, mais un tribunal a interdit cette pratique en 2013. De nombreux propriétaires fonciers étaient mécontents et la North Carolina Wildlife Resources Commission (NCWRC) a rapidement exigé que FWS prenne une décision. examen approfondi de son programme de récupération des loups.

Après un examen par le Wildlife Management Institute (WMI) à but non lucratif, achevé en novembre dernier, FWS a décidé qu'il devait en savoir plus. "La portée de notre examen de faisabilité sera plus large et se concentrera sur des questions et des problèmes liés à la question de savoir si le rétablissement global du loup rouge dans la nature est vraiment réalisable à la lumière des défis identifiés dans l'évaluation de l'Institut", selon un déclaration. Les principaux obstacles signalés par le WMI sont le besoin de multiples populations sauvages, l'hybridation avec les coyotes, l'intégrité du génome du loup et les schémas de propriété foncière dans l'habitat du loup.

Le FWS coordonne ses recherches avec le NCWRC. Gordon Myers, directeur exécutif du NCWRC, a déclaré lors d'une téléconférence qu'une amélioration importante serait la mise à niveau des colliers radio des loups rouges qui sont capturés sur des terres privées. Cela permettrait aux chercheurs d'identifier les loups qui empiètent à plusieurs reprises et de ne plus les relâcher. FWS convoquera une réunion d'experts pour tenter de parvenir à un consensus sur la question de savoir si le loup rouge est une espèce distincte. Certains scientifiques pensent qu'il s'agit d'un hybride de loups rouges et de coyotes.

L'agence a également déclaré aujourd'hui qu'elle ne relâcherait pas de nouveaux loups dans la péninsule pendant que l'examen est en cours (bien qu'elle ne l'ait pas fait depuis environ un an). Reste également en attente une activité de gestion clé - la libération de coyotes stérilisés pour empêcher l'hybridation - que le NCWRC avait interdit. En outre, Cindy Dohner, directrice régionale du sud-est du FWS, a déclaré que l'agence améliorera la communication avec les propriétaires fonciers qui s'opposent aux loups et établira un forum de parties prenantes pour travailler avec l'État, les propriétaires fonciers et les groupes de conservation.

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