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Beauté. Pas Bête. Vital. Pas méchant.

En plus d'être beaux, les loups sont des espèces essentielles. En régulant les populations de proies, les loups permettent à de nombreuses autres espèces de plantes et d'animaux de prospérer. Sans prédateurs, tels que les loups, un écosystème ne parvient pas à soutenir un niveau naturel de biodiversité et peut cesser d'exister complètement.

Le rétablissement du loup gris après son éradication du parc national de Yellowstone, il y a près d'un siècle, montre à quel point les espèces clés sont essentielles à la durabilité à long terme des écosystèmes qu'elles habitent. En l'absence de loups dans le parc pendant 70 ans, les wapitis s'étaient habitués à paître les saules indigènes tendres le long des berges des cours d'eau sans trop de risque de prédation. Les conséquences d'une population de wapitis sans prédateur supérieur comprenaient un déclin des arbres à feuilles caduques que les wapitis mangent, un déclin des castors en raison du déclin des saules et des trembles et un déclin des oiseaux chanteurs. Ces conséquences indiquent que les changements dans la population de loups ont des effets d'entraînement sur d'autres populations, un phénomène connu sous le nom de « cascade trophique ».

Avec le soutien du public américain il y a deux décennies, le gouvernement fédéral a donné son feu vert au retour des loups dans des parties de leur aire de répartition d'origine dans l'Ouest en 1995 et 1996 - y compris Yellowstone. L'événement de conservation de la faune a ouvert un nouveau chapitre dans l'histoire de Yellowstone, avec un retour aux sources qui a changé le parc.

Après la réintroduction du loup, les scientifiques ont documenté le retour des saules et d'autres végétaux. Et là où le saule est revenu, les chercheurs ont noté une faune plus diversifiée. Les barrages de castor et les zones humides asséchées sont revenus, et les oiseaux des zones humides, la sauvagine et d'autres animaux sauvages ont de nouveau prospéré là où ils avaient été supprimés pendant des décennies. Les graminées surpâturées ont refleuri dans les prairies des hautes terres.

En tant que gestionnaires de la faune de Mère Nature, les loups initient des effets de ruissellement qui améliorent la fonction et la résilience de l'écosystème.