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La science doit l'emporter sur la politique pour que les loups survivent

Op-Ed par Maggie Howell et David Parsons

Publié pour la première fois en Santa Fe New Mexican, mon point de vue, 19 juin 2020

Réduits à seulement sept survivants et exterminés du sud-ouest des États-Unis lorsqu'ils ont été placés sur la liste des espèces en voie de disparition en 1976, les loups gris mexicains, ou «lobos», ont la chance d'être en vie aujourd'hui.

Le loup gris mexicain est la sous-espèce de loup gris la plus menacée et la plus génétiquement distincte d'Amérique du Nord. Autrefois comptés par milliers et prospères dans tout le sud-ouest des États-Unis et le nord du Mexique, des programmes fédéraux intensifs de contrôle des prédateurs ont décimé la population de lobo dans les années 1970. Suite à leur protection en vertu de la loi sur les espèces en voie de disparition, une poignée d'entre eux ont été capturés au Mexique et placés en captivité sous la garde d'institutions participant au plan mexicain de survie des espèces de loups.

Grâce à une reproduction soigneusement gérée pour une intégrité génétique maximale, le plan de survie a joué un rôle essentiel dans la prévention de l'extinction du loup gris mexicain et continue de soutenir leur rétablissement par le US Fish and Wildlife Service, comme l'exige la loi sur les espèces en voie de disparition. La population captive avait suffisamment augmenté pour soutenir le retour sauvage des lobos en 1998 lorsque les premiers loups ont été renvoyés dans leurs écosystèmes ancestraux.

Avec environ 163 loups mexicains à l'état sauvage et 369 autres en captivité, ils ont fait un retour miraculeux au bord de l'extinction. Mais le service n'a pas réussi à mettre en œuvre suffisamment d'actions scientifiques pour récupérer les lobos dans la nature. La Loi sur les espèces en voie de disparition exige que les mesures de rétablissement soient fondées uniquement sur les meilleures données scientifiques disponibles. Mais la politique anti-loups d'intérêts particuliers a entaché négativement les politiques et les décisions. Quarante-quatre ans après avoir été classés en voie de disparition et 22 ans après le début du programme de réintroduction, les lobos sauvages restent dangereusement consanguins et toujours en danger d'extinction.

Les règles de gestion de 2015 du Fish and Wildlife Service sont une étude de cas en politique qui l'emporte sur la science au détriment de l'espèce prétendument «récupérée». Sans justification scientifique valable, les règles de 2015 limitent la population américaine à 325 loups au maximum, leur interdisent de traverser l'Interstate 40 pour occuper des habitats d'importance critique au nord, autorisent trop d'opportunités de tuer ou d'éliminer des loups pour résoudre des "conflits". et condamner la population sauvage à être à jamais en péril génétiquement. Ces dispositions préjudiciables découlent de la pression politique exercée par les États du sud-ouest de l'Arizona, du Nouveau-Mexique, de l'Utah et du Colorado.

Des opportunités de rétablissement et des loups irremplaçables ont été gâchés par la négligence et des compromis politiquement motivés. Si elles étaient laissées en place, les règles de 2015 conduiraient probablement les lobos à leur deuxième et dernière extinction dans la nature.

En vertu de la disposition sur les "poursuites citoyennes" de la loi sur les espèces en voie de disparition, les plaignants de la conservation ont contesté la règle de 2015 au motif qu'elle n'avait pas appliqué la "meilleure science" et n'avait pas réussi à récupérer les loups mexicains. Dans une décision radicale, la Cour fédérale a conclu qu'"[en] omettant d'assurer la santé génétique de la population, le FWS a activement mis en péril la viabilité à long terme de l'espèce à l'état sauvage". Le tribunal a ordonné au service de remédier à plusieurs lacunes de la règle de 2015 et d'émettre une nouvelle règle scientifique d'ici mai 2021. Cette fois, le service doit suivre la science et la loi et faire ce qu'il faut pour les loups.

La plupart des lobos nés en captivité y passent leur vie. Rares sont ceux qui ont la chance de répondre à l'appel de la nature. Leurs écosystèmes indigènes, biologiquement appauvris par leur longue absence, ont désespérément besoin du retour de ces grands prédateurs. Tout comme les loups captifs peuvent presque goûter à la liberté juste au-delà de leur portée, les Américains espèrent qu'une nouvelle règle, basée sur la science – et non sur la politique – créera un avenir où des populations de lobos entièrement rétablies errent à l'état sauvage, libres et protégées dans des écosystèmes sains à travers le monde. Sud-ouest.

Maggie Howel est biologiste et directeur exécutif du Wolf Conservation Center à South Salem, NY David Parson est un biologiste de la faune et ancien coordinateur du rétablissement du loup mexicain auprès du US Fish and Wildlife Service. Il vit à Albuquerque.